«Невероятное чувство. Первое попадание в основную сетку, первый полуфинал. Невероятно!» — чем дальше Карацев проходит по турнирной сетке, тем сложнее ему подбирать слова в послематчевых интервью.

«Фантастика», «сказка», «сумасшествие», «история Золушки» — так описывают достижения российского теннисиста в прессе. Результат Карацева и правда уникален: никогда не входить в топ-100 мирового рейтинга, впервые сыграть на Шлеме в 27 лет и сразу дойти до полуфинала — такого прежде не удавалось никому.

До Карацева всего четыре игрока пробивались из квалификации в полуфинал. Последним был белорус Владимир Волчков на Уимблдоне-2000. А до финала из квалификации не доходил никто.

«Это выдающееся выступление, — говорит президент Федерации тенниса России, капитан сборной в Кубке Дэвиса Шамиль Тарпищев. — В прошлом году Карацев был в рейтинге АТР 238-м, но шел только по восходящей. Таких побед, какие он одерживал в конце прошлого и начале этого года, у него не было за всю жизнь. Рост по качеству игры за год произошел феноменальный. Он ни разу не дал повода сомневаться в себе».

Вместе с Даниилом Медведевым, обыгравшим Андрея Рублева, Карацев обеспечил России двух представителей в полуфинале Australian Open. Прежде подобное случалось на турнирах Большого шлема лишь дважды: на US Open в 2001 году играли Евгений Кафельников и Марат Сафин, а в 2006-м там же — Николай Давыденко и Михаил Южный. А российских финалов пока еще не было.

Еще месяц назад Карацев был малоизвестным парнем из второй сотни, игравшим на челленджерах, — турнирах второго эшелона, где молодые и не очень игроки бьются за рейтинговые очки и не самые высокие призовые (теннисист за всю карьеру заработал $618 тысяч — меньше, чем за один только Открытый чемпионат Австралии — 2021).

Совсем недавно у Карацева было меньше 10 тысяч подписчиков в инстаграме, а сейчас на страницах мировых изданий его называют не иначе, как новой звездой тенниса и «львом из России». Аслан, кажется, немного тяготится обрушившимся на него вниманием. Это видно по тому, как он держится на интервью и отвечает на вопросы. Например, на одной из пресс-конференций репортер, тщательно подбирая слова, спрашивает, за счет чего удалось переломить ход матча после проигранного сета, что теннисист предпринял, чтобы взбодрить и мотивировать себя, о чем подумал, а Карацев непринужденно говорит: «Я просто сходил в туалет».

«Конечно, я удивлен таким результатом, просто не подаю виду, — признается российский теннисист. — Стараюсь особо не думать об этом, больше концентрироваться на турнире, на матчах».

Карацев начинал этот сезон 114-й ракеткой мира. Напрямую в основную сетку Открытого чемпионата Австралии он не попадал — пришлось играть три матча квалификации, которая из-за коронавирусных ограничений в этом году проходила в Дохе. По прибытии на Зеленый континент нужно было еще и отсидеть, как и всем участникам турнира, две недели на карантине.

«Обычно я легче справляюсь со сменой часовых поясов, прилетаю и сразу иду гулять по городу, а тут пришлось оставаться в номере. Взаперти все время хотелось спать. Около недели не мог адаптироваться», — рассказывал Карацев.

До старта Australian Open Аслан вместе с Даниилом Медведевым и Андреем Рублевым стал победителем командного турнира ATP Cup. Карацев потом сказал, что само участие в этом турнире, общение и тренировки с молодыми российскими звездами придали ему заряд уверенности. А Медведев во время церемонии награждения назвал Карацева «секретным оружием» сборной России. Одна из шуточек Даниила, главного теннисного тролля, оказалась пророческой.

Мало кто ожидал от Аслана таких результатов. Да и сам он на прорыв не особо рассчитывал, ставил перед собой цель поскромнее: просто попасть в основную сетку. И уже был счастлив, когда удалось ее достичь. Потом, уже в Мельбурне, были победы над итальянцем Джанлукой Магером, разгром белоруса Егора Герасимова и первая в карьере победа над игроком топ-10 — девятой ракеткой мира Диего Шварцманом.

«Если бы я не знал, кто есть кто в этом матче, решил бы, что это Шварцман — 114-й в мире. Парень просто разобрал его по косточкам. Шварцман не играл плохо, не он проиграл этот матч. Это Карацев победил! Я был впечатлен», — говорит экс четвертая ракетка мира и бывший тренер Андре Агасси Брэд Гилберт.

В четвертом круге россиянин отыгрался с 0:2 по сетам у восходящей звезды из Канады Феликса Оже-Альяссима, а в четвертьфинале дожал после проигранного первого сета травмированного Григора Димитрова.

«Откуда он вообще взялся?» — самый популярный вопрос о Карацеве в последние недели.

Теннисная юность Аслана Карацева отнюдь не была безликой. Он получал из рук легендарного Марата Сафина награду лучшему юниору страны. Играл за сборную России в Кубке Дэвиса, попадал по специальным приглашениям организаторов в основные сетки отечественных турниров, обыгрывал на «ВТБ Кубке Кремля» Михаила Южного… И все же поводов говорить о себе широкой публике он особо не давал, даже в то печальное для российского тенниса время, когда Сафин с Давыденко уже ушли, а Медведев с Рублевым и Хачановым еще не заиграли.

В теннис Карацев пришел рано и, как часто бывает, случайно. Когда ему было три, семья переехала из Владикавказа в Израиль. Его дедушка по материнской линии — еврей. Аслан свободно говорит на иврите и имеет израильский паспорт. Когда в прошлом году он приехал в Израиль, где до сих пор живут его мама и сестра, его даже хотели призвать в местную армию, но он доказал, что отслужил в России (ничего не вышло и с привлечением теннисиста в местную сборную — он играет за российскую команду).

Аслан Карацев на турнире Australian Open, 16 февраля 2021 года. Jaimi Joy/Reuters
Аслан Карацев на турнире Australian Open, 16 февраля 2021 года.

Теннисный клуб нашелся почти рядом с домом в Яффе. Сначала туда отправилась старшая сестра Карацева, а потом и он сам. До четырех лет стучал мячом о стенку, позже начал заниматься в группе. Сестре теннис быстро надоел, а парень втянулся.

«Я был первым, кто хотел тренироваться и играть каждый день. Никто не заставлял меня заниматься теннисом, хотя отец приходил на каждую тренировку. Я часто тренировался после школы, в два-три часа дня, когда на улице было 38−40 градусов, — рассказывал Аслан. — И до сих пор люблю играть в жару и терпеть не могу холод». Такая подготовка пришлась кстати на Australian Open — самом экстремальном по погодным условиям турнире Большого шлема.

В 12 лет Карацев вместе с отцом вернулся из Израиля в Россию. Через знакомых нашли Александра Куприна, построившего теннисную академию в Таганроге. На несколько лет он стал наставником, спонсором и менеджером теннисиста, вместе с ним постигал премудрости перехода с юниорского уровня на профессиональный.

«По юниорам игроки еще ничего не зарабатывают, необходимо финансирование. Какую-то часть средств выделяла сама академия — Аслан жил у нас вместе с отцом, тренировался, мы полностью его обеспечивали всем инвентарем, питанием. Я постоянно искал деньги для турниров, помогали разные люди, всем миром, как говорится. Вообще, самое главное в этом возрасте — возможность доехать до турнира. Это самые большие расходы, — рассказал Куприн в интервью «Спорт-Экспрессу». — Приходилось очень тяжело, просто не было денег. На три турнира, включая чемпионат России, мы ездили поездом в купе проводников. Представляете, просто чтобы добраться».

Куприн же познакомил Карацева с Дмитрием Турсуновым, который тогда входил в топ-40 мирового рейтинга. Турсунов шутил, что Федерер подаст на Аслана в суд — так увлеченно молодой теннисист копировал манеру швейцарской легенды, но все-таки взял над ним шефство, помогал. Турсунов приглашал Карацева тренироваться с собой в межсезонье, играл с ним в паре, а позже настоял на отъезде из России и нашел ему тренера в немецком Галле.

«Результат Карацева, конечно, немножко неожиданный, но и год сейчас такой необычный, — сказал Турсунов Esquire. — Аслан всегда был талантливым, достаточно пластичным, мягким, очень непринужденно разгонял мяч. Но на одном таланте никуда не уедешь. Он многое изменил для развития своей карьеры. Молодец! Полуфинал турнира Большого шлема не каждому дается. Не так много россиян доходили до этой стадии. Будем надеяться, что это только начало. Было бы здорово увидеть, как Карацев выиграет Открытый чемпионат Австралии».

До недавнего времени лучшим для Карацева был сезон-2015, который он провел именно с немецким специалистом. Тогда россиянин выиграл свой первый челленджер, приблизился к топ-150, дошел до финала квалификации US Open, одержал первую победу в основной сетке турнира ATP Tour. Но сам теннисист говорит, что время в Германии не было безоблачным: в отношениях с тренером возникали проблемы и в целом он чувствовал себя некомфортно.

Карацев отправился искать счастья в Испанию, сменил пару академий в Барселоне, но это не лучшим образом сказалось на его игре и результатах. Ко всему прочему теннисист получил серьезную травму колена, надолго выведшую его из строя. Спонсоров не было, денег на подготовку не хватало.

Аслан Карацев Дмитрий Лебедев/Коммерсантъ
Аслан Карацев во время матча с российским теннисистком Михаилом Южным на Международном теннисном турнире «Банк Москвы Кубок Кремля», октябрь 2015 года.

Другой в такой ситуации мог и бы и сдаться, но Карацева спасла встреча с Егором Яциком. Белорус играл сам, но его успехи на профессиональном уровне ограничиваются двумя выигранными в парном разряде фьючерсами — турнирами самого низкого ранга с призовым фондом не более $15 000.

Они пересеклись как раз на фьючерсе во Франции, сыграли на нескольких турнирах в паре и решили попробовать поработать вместе как тренер и ученик. Карацев переехал в Минск. Яцик всего на год старше российского теннисиста, но смог найти подход и помочь Аслану в том, в чем он нуждался, — переключить голову. «Он подходящий человек для меня», — говорит Карацев.

«У Аслана очень сложная судьба. Помотался по разным странам, и травматизм мешал ему расти. Три-четыре года можно выкинуть из-за травм, — рассказал Esquire Тарпищев. — Считаю, что он очень удачно сошелся с Егором Яциком. Карацев — непростой, скрытный человек, достучаться до него достаточно сложно. Он трудолюбивый, фанатично преданный теннису, но нужно было найти контакт с тренером. Хорошо, что психологически они с Егором сошлись. И технически они кое-что усовершенствовали — Аслан стал играть ближе к сетке, мяч у него полетел быстрее, улучшил подачу, стал здорово принимать. И психологически он ничего не боится. Бывает, люди мучаются, держатся за счет, а он играет и созидает. Это подкупает. Мы рады, что Аслан наконец раскрылся. Заиграть так он должен был еще в 22−23 года».

Раньше Карацев не справлялся с эмоциями на корте — бросал ракетки, ругал себя и тем самым разрушал игру. С новым наставником они сосредоточились на том, чтобы не концентрироваться на плохом, а мыслить на корте позитивно, верить в себя и в свою игру. Никаких особых практик Аслан не использует. Просто старается следить за своими мыслями. Кропотливая работа в этом направлении ведется каждый день.

«Я всегда знал, что у меня есть игра, — рассказывал Карацев. — Но нужно было улучшать ментальную составляющую. Не хочу сказать, что мы совсем не работали над игрой, но нацеливались в основном на психологию, на поведение, на то, как играть очко за очком, готовить себя к следующему розыгрышу. В прошлом у меня было много тренеров, которые говорили: «Все в твоей голове. Нужно работать над ментальностью». Легко сказать: работай над ментальностью. Но как это сделать? Как справляться с этим? Наконец, я нашел тренера, с которым все получается».

Russia's ATP Cup winners Daniil Medvedev, Andrey Rublev, Aslan Karatsev and Evgeny Donsky pose with their trophy after defeating Italy in the final in Melbourne, Australia, Sunday, Feb. 7, 2021.(AP Photo/Hamish Blair) Hamish Blair/AP/East News
Даниил Медведев, Андрей Рублев, Аслан Карацев и Евгений Донской на Australian Open, февраль 2021.

«Скорее всего, Аслан говорит о профессионализме, об осознании тех вещей, которые он раньше делал неправильно, — считает Турсунов. — Такое часто бывает не только в спорте, но и в жизни: молодежь думает, что она во всем права и все делает идеально, но со временем и опытом люди понимают, что в чем-то были неправы».

Карацев — один из тех людей, на карьеру которых пандемия-2020 повлияла положительно. Когда в марте прошлого года приостановились все турниры, у Аслана появилась возможность сбросить напряжение, поработать над физической формой и опять же головой.

«Был перерыв в соревнованиях, но не в работе, — уточняет Тарпищев. — Он по крупицам собирал свою игру и не прекращал этого делать, даже когда турниры встали на паузу. Люди находили возможность тренироваться даже во время карантина».

Чтобы не терять времени, Карацев улетел в США и играл выставочные матчи, они дали ему необходимую игровую практику. Когда тур возобновился, российский теннисист был готов. Он выдал суперсерию на челленджерах в Праге и Остраве — Карацев выиграл 15 матчей из 16. На трех турнирах россиянин завоевал два титула, а в финале третьего уступил трехкратному чемпиону турниров Большого шлема швейцарцу Стэну Вавринке. Победы на челленджерах укрепили веру Аслана в себя. «Чем больше ты выигрываешь, тем увереннее становишься, тем более расслабленным выходишь на корт», — отмечает теннисист.

«В этом вся прелесть тенниса, — подчеркивает Брэд Гилберт. — Мы видим все больше ребят в возрасте 25+, которые всю жизнь играли только на челленджерах и вдруг начинают показывать отличную игру. Все это говорит о том, что, если работать с позитивным настроем и быть открытым для новых возможностей, можно выжать максимум из ситуации. В этом величие спорта. Мне нравятся такие истории».

«Честно, я никогда не видел, как играет Карацев, до этого турнира, — признался соперник россиянина по полуфиналу, первая ракетка мира Новак Джокович. — Но, конечно, смотрел за ним во время Australian Open. Он очень силен физически, он хорошо двигается, мощно бьет слева. Русская теннисная школа — у них у всех шикарный бэкхенд. Он хорошо подает, и он очень мотивирован. Ему нечего терять».

Опытный Джокович признает, что ему против Карацева придется несладко.

В новом сезоне Карацев ставил перед собой простые цели — войти в число 50 лучших теннисистов мира, а потом и в топ-20. После прорыва в полуфинал первого в сезоне турнира Большого шлема он будет в рейтинге минимум 42-м. Для него, похоже, все только начинается.

«Из сотни он теперь до конца сезона не выпадет. На Олимпийские игры Карацев уже попал, во всех крупных турнирах будет участвовать без отбора. Так что, думаю, еще наберет очков. На сегодня он уже игрок первой мировой тридцатки. И это еще не предел», — считает Тарпищев.